Un misterio resuelto después de 55 años

Durante décadas, los geólogos han debatido sobre la existencia de un mineral extremadamente duro llamado lonsdaleíta, que se creía que era solo una leyenda. Sin embargo, un equipo internacional de científicos ha logrado probar su existencia y señalar su origen extraterrestre. Este descubrimiento ha dejado perplejos a los expertos, ya que la lonsdaleíta fue descubierta por primera vez en 1967 en el cráter Barringer en Arizona, formado por el impacto de un meteorito hace 50.000 años. En honor a la cristalógrafa Kathleen Lonsdale, socia de la Royal Society of London, el mineral fue nombrado lonsdaleíta.

Confirmación de un siglo de espera

La confirmación de este descubrimiento ha tardado más de un siglo en llegar. La razón de la duda sobre la existencia de la lonsdaleíta radicaba en su forma extraña y anómala, ya que es un mineral conocido como el diamante. Ambos son alótropos del carbono, es decir, formas diferentes de carbono elemental entrelazadas en distintas estructuras: el diamante en cubos y la lonsdaleíta en hexágonos. Sin embargo, faltaban pruebas de que los cristales correspondieran a este mineral.

En un artículo publicado el año pasado en la revista Proceedings of the National Academy of Science, un equipo internacional de científicos de diferentes centros de investigación arrojó luz sobre este asunto. Encontraron muestras de lonsdaleíta mucho más grandes de lo que se conocía hasta ahora, gracias a los avances en la microscopía. Esto permitió confirmar que la lonsdaleíta es un mineral real y resolver el enigma que había desconcertado a los científicos durante décadas.

Un mineral con origen extraterrestre

A diferencia del diamante, cuyo origen se encuentra en procesos geológicos en la superficie de la Tierra, la lonsdaleíta se forma por el impacto de meteoritos. Los minerales, tanto el diamante como la lonsdaleíta, se forman a partir del carbono sometido a largos períodos de alta presión y altas temperaturas. Sin embargo, los diamantes suelen formarse en la superficie terrestre, mientras que la lonsdaleíta se forma por el impacto de un meteorito.

Los investigadores sugieren que la lonsdaleíta se formaría a partir de los vapores desprendidos del grafito, cuyos átomos se irían "pegando" a una pieza existente de diamante, haciéndola crecer en tamaño. Esto implicaría que la lonsdaleíta tiene un origen extraterrestre y se formó a partir de altas presiones y temperaturas generadas por el impacto de un meteorito en un planeta enano del sistema solar hace 4.500 millones de años.

Aplicaciones y promesas futuras

Este descubrimiento tiene importantes implicaciones en términos de aplicaciones prácticas. La lonsdaleíta, al ser más dura que el diamante, podría sustituirlo en diversas industrias, como la minería. Sin embargo, aún es necesario encontrar formas de sintetizar la lonsdaleíta de manera más eficiente. Además, entender la naturaleza de este mineral y su origen extraterrestre es crucial para aprovechar su potencial en la industria.

Andy Tomkins, uno de los investigadores del equipo, señala que "la naturaleza nos ha proporcionado un proceso para tratar de replicarlo en la industria. Creemos que la lonsdaleíta podría usarse en piezas de maquinaria pequeñas y ultraduras, y desarrollar un proceso industrial que promueva el reemplazo de piezas preformadas de grafito por lonsdaleíta".

Un mineral raro con muchos enigmas por resolver

La lonsdaleíta es un mineral raro que ha desconcertado a los científicos durante mucho tiempo. Su existencia tangible ha sido objeto de duda y su catalogación en la naturaleza ha sido una tarea complicada. Sin embargo, este descubrimiento demuestra una vez más que la geología y la física de materiales aún guardan muchos misterios por resolver. A medida que continuamos descubriendo nuevos minerales, la exploración espacial nos brinda la oportunidad de encontrar más ejemplos de minerales únicos como la lonsdaleíta. El avance tecnológico determinará si las promesas que este mineral plantea se materializan.

Artículo basado en este texto publicado en septiembre de 2022.

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