Un misterio de décadas resuelto por geólogos

La suerte de la piedra filosofal de los geólogos

Durante años, la existencia de la lonsdaleíta, un mineral conocido como "supercristal", había sido puesta en duda. Sin embargo, un equipo internacional de científicos ha logrado probar su existencia y señalar su origen extraterrestre. Este descubrimiento ha resuelto un enigma que llevaba 55 años sin respuesta.

Un mineral que desafía las leyes de la naturaleza

La lonsdaleíta fue descubierta inicialmente en 1967 en el cráter Barringer, una estructura geológica ubicada en Arizona formada hace 50.000 años por el impacto de un meteorito. Los geólogos hallaron este material y lo nombraron en honor a la cristalógrafa Kathleen Lonsdale, una mujer socia de la Royal Society of London.

Confirmación después de un siglo

La confirmación oficial de este descubrimiento tardaría más de un siglo en llegar. El motivo era que se creía que la lonsdaleíta no existía como un mineral en sí mismo, sino que era una forma extraña y anómala del diamante. Ambos son alótropos del carbono, es decir, formas en las que los átomos de carbono se entrelazan en distintas estructuras: el diamante en cubos y la lonsdaleíta en hexágonos.

Pruebas que demuestran su existencia

Hasta el año pasado, no se contaba con pruebas suficientes de que estos cristales correspondían a la lonsdaleíta. Sin embargo, un artículo publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Science por un equipo internacional de científicos de distintos centros de investigación arrojó luz sobre el asunto. La respuesta estaba en que la lonsdaleíta es un mineral real. Este enigma se resolvió gracias a dos factores clave: el desarrollo técnico de las últimas décadas, que ha brindado una mejora en los aparatos de microscopía, y el análisis de muestras mucho más grandes de las que se conocían anteriormente.

Un origen extraterrestre

La lonsdaleíta se diferencia del diamante en su estructura, lo que la convierte en un mineral más duro que el diamante. Ambos minerales, el diamante y la lonsdaleíta, se formarían de forma similar a través de procesos en los que el carbono se enfrenta a largas épocas de alta presión y altas temperaturas. Sin embargo, la forma en que se forman los diamantes suele ser en la superficie de la Tierra, mientras que estos minerales se formarían a través del impacto de meteoritos. El tercer mecanismo por el cual se formarían serían los vapores desprendidos del grafito, cuyos átomos se irían "pegando" a una pieza existente de diamante, haciéndola crecer en tamaño.

Aplicaciones y potencial industrial

Este descubrimiento tiene importantes aplicaciones en la industria, ya que este "nuevo" mineral podría sustituir al diamante en aplicaciones que requieren alta dureza. La minería y otros sectores podrían aprovechar el potencial de este material, aunque aún es necesario encontrar formas de sintetizar la lonsdaleíta a partir del diamante. Comprender la naturaleza de este mineral y su origen es un paso crucial para su uso en la industria.

Un mineral raro con enigmas por resolver

Aunque pueda parecer extraño dudar de la existencia tangible de un mineral, analizar y catalogar los minerales que encontramos en la naturaleza no siempre es una tarea sencilla. La geología y la física de materiales guardan muchos misterios por resolver. Aún seguimos descubriendo nuevos minerales, y la exploración espacial nos depara aún más sorpresas. La lonsdaleíta es un ejemplo único de un mineral que teorizamos durante mucho tiempo, y ahora podemos asegurar su existencia. El avance tecnológico nos permitirá determinar si las promesas que este mineral plantea se materializan.

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Imagen | RMIT University

Una versión actualizada de este artículo se publicó en septiembre de 2022.

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