¿Cómo se forma el oro?

El oro, ese metal que simboliza la resistencia y la pureza, ha sido considerado desde la antigüedad como el símbolo de la realeza. Pero, ¿sabías que en la actualidad se ha comprobado que la cantidad de oro existente en nuestro planeta se mantiene constante? Además, científicamente se ha demostrado que es posible transformar metales inferiores en oro. ¡Sigue leyendo para enterarte de cómo se forma y se extrae este preciado metal!

El oro se forma en condiciones extremas, dadas por el colapso del núcleo de estrellas supernovas. En estas supernovas, la reacción de fusión nuclear hace que las capas superiores se desplomen sobre el núcleo estelar, comprimiendo y calentando la materia de los núcleos ligeros, como el hierro, y fusionándolos para crear metales pesados, como el oro. Pareciera que la presión y la temperatura en el interior de la Tierra bastan para crear la fusión nuclear que origina el oro.

¿Dónde encontrar oro?

El oro puro se encuentra usualmente en ríos de diferentes partes del mundo. En el continente europeo, Rusia tiene grandes cantidades de oro, mientras que España, Inglaterra, Austria y Rumanía tienen menores cantidades. En los ríos, el oro se encuentra en piedras o pepitas. Gracias a la fuerza del agua, se separan las pepitas de oro de la roca y estas quedan en el fondo del cauce en forma de pequeñas partículas.

¿Cómo se extrae el oro?

Ha habido diferentes formas de extracción de oro a lo largo de la historia. El mineral del oro ha generado procesos económicos y sociales a nivel mundial, convirtiéndose en una actividad económica que ha sido motor de desarrollo en muchos países. La extracción de oro del suelo se conoce como minería de oro.

Diferentes técnicas para extraer oro

Encontrar pepitas de oro mediante bateo

El bateo, también conocido como panning, consiste en llenar un recipiente con arena y gravilla que posiblemente contengan oro. El recipiente tiene una forma cóncava y una profundidad de unos 25-35 cm de diámetro. Se llena de agua y se agita. Debido a la densidad del oro en comparación con la arena, el metal queda en el fondo del recipiente.

Usualmente, se obtiene material para bateo en las orillas de arroyos y ríos. Se aprovecha el agua de estos sitios para separar el oro de la arena. En yacimientos en lechos secos de arroyos y ríos, se necesita una fuente externa de agua. Esta técnica para extraer oro es sencilla y, de forma individual, puede ser viable comercialmente para sacar oro de depósitos.

Conseguir oro con un detector de metales

Usando un detector de metales, se recorre un área de exploración en busca de la presencia de metal. El aparato genera una señal cuando detecta metal, pero no siempre puede detectar oro. Los detectores de oro son fáciles de movilizar y esta técnica es frecuente entre los excavadores de oro.

Extracción de oro con cianuro

En lugares donde hay rocas finas que contienen oro, se lleva a cabo la extracción de oro utilizando cianuro. Se mezclan las rocas finas con una solución de cianuro de sodio. Además, se añade zinc para separar el oro de las rocas en forma de solución de cianuración de oro. Luego, se utiliza ácido nítrico o ácido sulfúrico para eliminar el zinc y dejar el oro. El proceso continúa fundiendo el oro en lingotes puros con un 99,9999% de pureza, que luego se envían a refinerías.

También se puede utilizar carbón para extraer oro mediante filtración de la solución. La solución está compuesta por alcohol, soda cáustica y cianuro para separar el oro del carbono. El oro adherido al carbón se obtiene mediante electro-obtención o se puede utilizar resinas o carbón activo para la separación selectiva del oro.

Esta técnica de extracción utiliza cianuro y, aunque es simple y sencilla, conlleva riesgos ambientales y está prohibida en algunos países.

Minería de oro a pequeña escala

En la minería de oro a pequeña escala, se extraen minerales que contienen una cantidad de oro en forma de partículas libres o granuladas. Estos minerales se muelen en una mezcla con agua. Se añade mercurio para formar una amalgama con el oro, que luego se separa del resto al colarse a través de una tela fina. La amalgama se quema para evaporar el mercurio y el oro queda en forma de bolas, cuyo tamaño dependerá de la cantidad de metal en el mineral. Esta técnica es nociva para los mineros y las zonas alrededor debido a los vapores de mercurio.

¡Ahora que conoces los secretos del oro y cómo se extrae, podrás apreciar aún más la belleza y el valor de este metal precioso!

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